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employer toûjours cette méthode, je lui en ai souvent préféré une autre qui intéressera peut-être ceux qui aiment les Arts : elle consiste à étudier fidélement l'esprit & la main de l'Artiste , à se pénétrer de ses vûes, à le suivre dans l'exécution, en un mot, à regarder ces monumens comme la preuve & l'expression du goût qui regnoit dans un siécle & dans un pays.

Le culte d'un peuple se reconnoît aux fymboles qui caractérisent fes Divinités; son goût est indiqué par la maniére dont il habille ses figures. Mais toutes ces connoissances seroient peu solides , si l'on n'employoit la voie du dessein, jointe à l'habitude de voir & de comparer. Le dessein fournit les principes, la comparaison donne le moyen de les appliquer , & cette habitude imprime de. telle sorte dans l'esprit le goût d'une nation, que si en faisant fouiller on découvroit un monument étranger au pays où l'on est, on pourroit conclure,fans craindrede se tromper,

qu'il est sorti des mains d'un Artiste , qui lui-. même étoit étranger; & ce jugement doit suivre l'étendue & la qualité de ce même morceau , pour avancer qu'il a été apporté, ou que l'Artiste l’est venu travailler. Le goût d'un pays

étant une fois établi, on n'a plus qu'à le suivre dans ses progrès, ou dans ses altérations; c'est le moyen de connoître, du moins en partie, celui de chaque siécle. Il est vrai que cette seconde opération est plus difficile que la premiére. Le goût d'un peuple diffère de celui d'un autre peuple presqu'aussi sensiblement que les couleurs primitives différent entr'elles ; au lieu que

les variétés du goût national en différens siécles peuvent être regardées comme des nuances très-fines d'une même couleur. D'ailleurs, comme il n'y a point d'Empire qui ait éprouvé autant de révolutions que celui des Arts, il est quelquefois impossible de fixer la date d'un monument. On doit dire cependant qu'en général, des yeux éclairés par le

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dessein , remarquent des différences considérables, où le commun des yeux ne voit qu'une ressemblance parfaite ; & les régles qui conduisent les premiers sont aussi sûres que celles qui nous apprennent l'âge d'un manuscrit.

Les monumens présentés sous ce point de vûe, se distribuent d'eux-mêmes en quelques classes générales, relatives aux pays qui les ont produits; & dans chaque classe ils se rangent dans un ordre relatif au temps qui les a vû naître. Cette marche développe une portion intéressante de l'esprit humain, je veux dire l'histoire des Arts. On les voit formés en Egypte avec tout le caractère de la grandeur ; de- là passer en Etrurie, où ils acquiérent des parties de détail , mais aux dépens de cette même grandeur; être ensuite transportés en Gréce, où le sçavoir joint à la plus noble élégance, les a conduits à leur plus grande perfection ; à Rome enfin , où sans briller 'autrement que par des secours

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étrangers , après avoir lutté quelque temps contre la Barbarie, ils s'ensevelissent dans les débris de l'Empire.

Tel est le chemin que les Arts me paroissent avoir fait parmi les nations que le commerce a successivement réunies ; & tel est l'ordre que j'ai donné à cet ouvrage. A l'égard du rang que chaque monument en particulier occupe dans sa classe, j'aurois pû, quoiqu'avec peine, l'assujettir à-peu-près à l'ordre des temps; mais j'ai mieux aimé suivre une autre distribution, qui rend chaque Planche plus agréable à l'ail. D'ailleurs je n'avois

pas tous les morceaux qui sont contenus dans ce Recueil , lorsque j'ai entrepris de le donner au Public : il m'en est même arrivé une grande partie après la gravûre de quelques Planches; il m'a été impossible de les mettre à leur véritable place ; mais les explications leur rendent le rang qui m'a paru leur être dû, & la table fera aisément retrouver les morceaux de chaque genre.

J'ai cru devoir placer dans cette petite collection quelques verres, & un grand nombre de terres cuites ; outre que leur fragilité exige, ce me semble , qu'on les conserve avec soin , les morceaux de ce genre inspirent naturellement un peu plus d'intérêt que les autres ; car il faut convenir que lorsqu'ils présentent des formes heureuses & un travail précis, ils servent plus que tous les passages des Auteurs à prouver le bon goût qui regnoit dans une nation. Si tel peuple a fait briller cette noble simplicité qui éléve l'esprit sur des vases destinés à l'usage le plus commun, quels soins n'aura-t-il pas employés en travaillant des matiéres plus précieuses !

Comme les procédés des Arts font intimement liés avec leur théorie , j'ai cru ne devoir point négliger un autre avantage, qui est de rechercher, quand l'occasion s'en est présentée, les moyens dont les Anciens se font servis pour opérer. En un mot, les Arts font en quelque façon l'objet principal de

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